“The Gilded Age” explore un chapitre rarement vu de l’histoire des Noirs

Dans l’épisode de cette semaine de “The Gilded Age”, le drame de la période HBO se déroulant à New York à la fin du XIXe siècle, la jeune aspirante Marian Brook (Louisa Jacobson) fait une visite inopinée à la maison de Brooklyn de sa nouvelle amie, Peggy Scott (Denée Benton), dans l’espoir de la surprendre avec une sorte de cadeau : un sac de vieilles chaussures usagées.

Mais Marian, qui est blanche, reçoit la vraie surprise. Elle découvre que la famille Scott, qui est noire, est riche et instruite. Les parents de Peggy, Arthur (John Douglas Thompson), un pharmacien, et Dorothy (Audra McDonald), une pianiste, vivent dans un somptueux brownstone avec son propre personnel, et ils n’ont certainement pas besoin de chaussures.

L’existence d’une population noire d’élite à cette époque de la ville – des hommes et des femmes noirs qui avaient des carrières, de l’argent et de l’influence – est une réalité factuelle, bien que peu explorée dans la culture populaire.

Comme l’a dit la consultante historique de l’émission, Erica Armstrong Dunbar : « Que sait la personne moyenne de l’élite noire à New York dans les années 1880 ? La réponse est très peu ou rien. Pour voir comment le cinéma et la télévision ont généralement traité cette époque de l’histoire des Noirs, elle a ajouté: “Il y a cet énorme fossé entre la guerre civile et l’esclavage, puis, peut-être, la Renaissance de Harlem – comme si rien ne s’était passé entre les deux.”

Pour les personnes qui produisent et interprètent “The Gilded Age”, la famille Scott représentait une opportunité de dramatiser ce chapitre négligé – de transcender les stéréotypes persistants et de donner à ces personnages une vie intérieure et un monde environnant aussi riche que ceux de leurs homologues blancs. (Brooklyn, où vivent les Scott, était une ville distincte dans les années 1880 ; elle est devenue une partie de New York en 1898.)

Bien que ces intentions aient été présentes dès le début de la série, elles ont pris une urgence particulière lors d’un arrêt imposé par la pandémie, à partir de mars 2020, et au milieu de la période nationale de protestation et de réflexion sur la justice raciale qui a suivi quelques mois plus tard – événements qui a eu un impact dans les coulisses de l’émission ainsi que devant ses caméras.

Julian Fellowes, le créateur de “The Gilded Age”, a déclaré dans un e-mail qu'”il semblait malhonnête de monter un spectacle en 1882″, moins de deux décennies après l’abolition de l’esclavage aux États-Unis, “et de ne pas avoir de personnages qui ont été directement touché par cela.

Fellowes, qui a précédemment créé le drame d’époque britannique “Downton Abbey”, a déclaré que l’inclusion de personnages comme les Scotts dans sa série HBO “nous a également permis de faire quelques remarques sur les défis d’être des Afro-Américains, même des Afro-Américains prospères et aisés, à New York. York à cette époque.

Dunbar, professeur émérite d’histoire Charles et Mary Beard à l’Université Rutgers et auteur de livres comme “She Came to Slay: The Life and Times of Harriet Tubman”, a commencé à consulter sur “The Gilded Age” en août 2019.

Les New-Yorkais noirs de l’époque « vont à Brooklyn parce qu’ils fuient la persécution », dit-elle. “Ils fuient les Draft Riots de 1863. Ils cherchent un endroit pour construire leurs maisons, pour construire leurs entreprises, pour créer une vie aussi libre que possible de l’humiliation et de la violence.”

Dans le premier épisode de “The Gilded Age”, Peggy se lie d’amitié avec Marian et la suit dans la maison de Manhattan de sa tante aristocratique Agnes van Rhijn (Christine Baranski). Fellowes a déclaré que le personnage de Peggy était tiré de recherches qu’il avait effectuées sur cette période et de livres comme «Black Gotham: A Family History of African Americans in Nineteenth-Century New York City» de Carla L. Peterson.

Benton, qui a rejoint “The Gilded Age” à l’automne 2019, a été parmi les premiers acteurs de la série, ayant déjà joué dans des comédies musicales de Broadway comme “Hamilton” et “Natasha, Pierre & the Great Comet of 1812”.

“Si vous cherchez un drame d’époque Black Woman, je suppose que c’est ce que je suis maintenant”, a déclaré Benton. “Ce dont je ne suis pas fou.”

McDonald, six fois lauréate du Tony Award qui a été embauchée plusieurs semaines après Benton, a déclaré que lorsqu’elle a appris que Benton avait rejoint “The Gilded Age”, elle était heureuse pour son collègue de l’industrie, mais également préoccupée par le fait que la série cherchait à combler un quota.

“Quand j’ai entendu dire que Denée avait été choisi, j’étais comme OK, c’est la seule personne noire qu’ils amènent dans tout cet espace blanc”, a déclaré McDonald. “Je pense que Denée est si légère et si talentueuse, j’espérais qu’ils lui donnaient beaucoup de choses à faire. Mais je n’ai pas pensé dans un million d’années que nous serions plus nombreux.

Benton a déclaré qu’elle avait également émis des réserves sur la manière dont son personnage serait présenté.

“Le cœur et l’intention de Peggy étaient toujours là”, a-t-elle déclaré, mais “il y avait quelques nuances dans la façon dont son histoire s’est déroulée” qui l’a dérangée, et elle a exprimé ces appréhensions aux producteurs de “Gilded Age” et à HBO.

“Ce qui m’a excité et m’a déjà donné envie de plaider pour plus de changement, c’est à cause de ce qu’il y avait là-bas”, a déclaré Benton.

Une première inquiétude est née d’un puzzle narratif présenté dans le premier épisode de la série : comment Peggy obtiendrait-elle la permission de rester avec Marian chez sa tante ?

Une solution présentée dans une première ébauche du scénario était que Peggy pouvait prétendre être la domestique de Marian. Mais même si cela aurait pu avoir un sens logique, Benton a déclaré qu’elle trouvait l’idée inconfortable.

“La seule personne noire que vous allez voir régulièrement, cela doit-il être un trope?” elle a dit. “N’avons-nous pas vu suffisamment de femmes noires jouer ce rôle à la télévision?”

Fellowes a déclaré que Peggy “n’allait jamais être une vraie servante, mais même faire semblant d’en être une nous a conduits dans la mauvaise direction”. Il a déclaré que d’autres producteurs avaient exprimé des appréhensions similaires, ajoutant: “Les préoccupations de Denée ont été une contribution utile et productive à ce débat, mais une fois l’idée exprimée, je ne me souviens pas que quelqu’un ait été en désaccord.”

Benton a déclaré que les producteurs étaient réceptifs lorsqu’elle signalerait des problèmes comme celui-ci entre l’automne 2019 et le printemps 2020, tandis que “The Gilded Age” se préparait à tourner sa première saison.

“J’étais à la merci des gens qui choisissaient de m’écouter”, a-t-elle déclaré. “J’étais comme, écoutez, même si vous écoutez – c’est incroyable – il doit y en avoir plus.”

Le début de la pandémie en mars 2020 a forcé “The Gilded Age” à arrêter la production avant le début du tournage. Plus tard ce printemps-là, le meurtre de George Floyd par la police a conduit à des semaines de protestations sociales et a également provoqué un réexamen généralisé de la présentation des Noirs au théâtre, au cinéma, à la télévision et dans les médias.

C’était une conversation nationale qui s’est déroulée à sa manière à “The Gilded Age”. En juin 2020, Benton a envoyé une lettre à HBO demandant d’autres changements à l’émission. Sa demande centrale, a déclaré Benton, était que “nous avons maintenant le temps de vraiment ajouter des femmes noires au système nerveux central de l’équipe créative”.

Benton a déclaré qu’elle s’attendait à s’exprimer pendant cette période. “Je pouvais sentir les épingles et les aiguilles de tous ceux qui attendaient de mes nouvelles d’une manière ou d’une autre”, a-t-elle déclaré. “De la façon dont je pense que toutes les entreprises étaient comme, oh mon Dieu, sommes-nous les prochains?”

(Elle a refusé de fournir sa lettre pour cet article. “Dans un monde, ce serait beau pour tout le monde de voir cette lettre et de voir ce qui est possible”, a-t-elle déclaré. “Mais je veux que l’accent soit mis sur le fait que les changements se sont produits .” .””)

À ce moment-là, HBO et les producteurs de “The Gilded Age” étaient déjà en train de recruter et de promouvoir des femmes de couleur lors de l’émission.

Salli Richardson-Whitfield, l’acteur (“A Low Down Dirty Shame”) et réalisateur d’émissions de télévision comme “Queen Sugar”, “Black-ish” et “The Wheel of Time”, a été initialement embauché en novembre 2019 pour réaliser deux épisodes de la série.

Richardson-Whitfield a déclaré qu’elle avait été amenée à “The Gilded Age” parce qu'”ils cherchaient un réalisateur de couleur, parce qu’ils savaient qu’ils allaient avoir ces scénarios et qu’ils voulaient s’assurer qu’ils étaient authentiques”.

Elle a été nommée productrice exécutive en juin 2020 et a ensuite réalisé quatre épisodes de la série. Dunbar, le consultant historique, avait été nommé producteur-conseil à l’hiver début 2020, puis promu co-producteur exécutif en juin 2020.

Une recherche d’un autre écrivain pour rejoindre l’équipe de “Gilded Age” qui a commencé début 2020 a identifié Sonja Warfield (“Will & Grace”, “The Game”), qui avait développé un autre projet chez HBO. Elle a rejoint “The Gilded Age” en tant qu’écrivain et co-productrice exécutive en juillet, après que le réseau ait organisé une rencontre entre elle et Fellowes.

“Je n’étais même pas sûr que c’était un travail au début”, a déclaré Warfield. “Je rencontrais Julian et ils m’ont dit : ‘Oh, tu es embauché.’ Et j’ai pensé, Quoi? D’ACCORD. Super.”

Warfield a déclaré qu’elle n’avait pas été choisie pour écrire des personnages noirs sur “The Gilded Age”. “J’ai été embauchée pour écrire pour tout le monde”, a-t-elle déclaré. Mais elle a dit qu’elle était capable d’apporter des détails de sa propre histoire familiale à la série, comme faire du personnage de McDonald’s un musicien, un trait inspiré par l’une de ses arrière-grands-mères, qui jouait et enseignait le piano.

“Je voulais montrer que ces gens étaient cultivés et éduqués”, a expliqué Warfield. “C’était stratégique”

Dunbar a déclaré que la lettre de Benton faisait “partie d’une plus grande poussée” pour apporter des changements et des améliorations à “The Gilded Age”.

“Il y a eu une évolution organique qui a été stimulée par le moment où nous vivions”, a déclaré Dunbar. “La lettre de Denée a été utile. C’était vraiment utile d’avoir un membre de la distribution pour donner son avis. En plus de cela, il y avait certainement d’autres conversations et du travail qui était en cours.

HBO a déclaré dans un communiqué que le réseau et Universal Television, son studio partenaire sur la série, “avaient redoublé d’efforts pour élargir l’équipe créative de la série afin d’inclure davantage de femmes noires pendant la production” d’ici juin 2020. Le communiqué ajoute que la lettre de Benton “a brillé un lumière importante sur cette question cruciale.

Le tournage de “The Gilded Age” a finalement commencé en septembre 2020. Lorsque McDonald a été approchée pour jouer la mère de Peggy, Dorothy, elle a dit qu’elle avait quelques hésitations.

“Je m’inquiétais juste, est-ce que je vais être une bonne?” elle a dit. Mais après avoir lu un exemple de scène montrant Peggy et Dorothy discutant des détails de leur vie prospère lors d’un déjeuner dans un restaurant pour clients noirs, McDonald a déclaré: «J’étais comme, oh, oui. Parce que ce n’est pas ce qui est attendu. Ce n’est pas ce qui est jamais représenté.

Fellowes a déclaré qu’il avait toujours voulu que la série inclue les personnages de Dorothy et Arthur Scott “pour donner à Peggy un contexte familial” et “élargir son histoire”.

L’équipe créative élargie de l’émission a ajouté plus de personnages noirs, comme le journaliste et rédacteur en chef T. Thomas Fortune, une figure historique jouée par Sullivan Jones. Le groupe a également résolu des problèmes narratifs, comme faire en sorte que Peggy occupe un poste de secrétaire d’Agnès, et a aidé à repenser la garde-robe de Peggy.

Comme Benton l’a expliqué : « Il y a une vraie différence dans la façon dont je me serais habillé pour jouer une femme de chambre que pour jouer une secrétaire – quelqu’un avec sa propre souveraineté et sa propre vie intérieure qui n’était pas liée au côté de Marian. Cela s’est vraiment répercuté sur chaque partie de la façon dont mon personnage s’est présenté.

Thompson, une star du théâtre (“The Merchant of Venice”) et de la télévision (“Mare of Easttown”) a déclaré qu’il espérait voir “The Gilded Age” continuer à innover dans la chronique de la famille Scott et de cette ère de l’histoire des Noirs. (HBO a annoncé lundi avoir renouvelé la série pour une deuxième saison.)

“Il y a plus à faire – vous pouvez toujours aller plus loin et plus loin”, a-t-il déclaré. “Mais j’ai aussi l’impression que la table a été mise pour l’introduction de cette famille, pour qu’un public dise:” Oh wow, je ne savais même pas qu’il existait une classe de personnes comme celle-ci. “”

Richardson-Whitfield, qui a réalisé l’épisode de cette semaine, a déclaré qu’il était utile d’enseigner cette histoire. Mais elle a dit qu’il était également important pour “The Gilded Age” de trouver l’humanité dans des séquences comme l’introduction maladroite de Marian à la maison Scott.

“Je me suis tellement amusée avec cette scène, à partir du moment où Marian sort de cette voiture”, a-t-elle déclaré. « Les regards des gens dans la rue. L’étonnement quand elle franchit la porte. Je voulais en faire un repas.

Comme pour tout autre drame d’époque, Richardson-Whitfield a déclaré: «Il s’agit de raconter une histoire et d’obtenir de grandes performances. Et montrer ces beaux vêtements.

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