Whistler’s Woman in White: Joanna Hiffernan – tranches crues, alcoolisées et sexuelles de la vraie vie et de l’amour | Peinture

UNELe cow-boy américain James Abbott McNeill Whistler et son amante irlandaise aux cheveux flamboyants Joanna Hiffernan se déchaînent et détruisent le monde de l’art de la Grande-Bretagne victorienne dans ce jeu artistique et biographique extrêmement agréable. C’est une histoire si bien racontée qu’elle inspirera sans aucun doute un film moyen qui arrivera bientôt sur un service de streaming près de chez vous. N’attendez pas cela, rendez-vous à la Royal Academy et vivez une aventure enrichissante avec les mères et les pères de l’art moderne.

Pour apprécier à quel point le double acte de Hiffernan et Whistler était nouveau et subversif dans le Londres des années 1860, vous devez réaliser à quel point l’art victorien était obstrué. Un mur de celui-ci suffit à planter le décor sans air. L’Annonciation de Dante Gabriel Rossetti est claustrophobe, une image étroite d’une petite pièce où les personnages sont saignés de la vie dans leur prison esthétique pseudo-médiévale. Ensuite, vous regardez le mur opposé et une tranche de vie réelle brute, alcoolisée et sexuelle vous réveille en sursaut.

Réalité au bord de la rivière … Whistler’s Wapping, 1860–64. Photographie : National Gallery of Art, Washington, collection John Hay Whitney

La peinture de Whistler, Wapping, est désorientante. Nous sommes dans les docks de Londres au début des années 1860. Charles Dickens avait récemment publié Great Expectations. Nous imaginons le Londres victorien à travers un brouillard gothique à la Dickens – mais Wapping le dépeint avec un réalisme à la fois dur et sensuel. C’est une ville moderne, où un groupe de types bohèmes traînent dans un bar au bord de la rivière surplombant une vue grise et verte de voiliers et de tondeuses enchevêtrés. Au milieu de la fête, Hiffernan rejette ses cheveux en arrière. C’est comme si elle et Whistler se croyaient dans le monde libre et facile de l’avant-garde parisienne.

C’est là que Whistler a appris à voir, lorsqu’il vivait à Paris dans les années 1850 et a fait la connaissance d’observateurs aussi radicaux que Gustave Courbet, Édouard Manet et Charles Baudelaire, dont l’essai Le peintre de la vie moderne a été publié alors que Whistler travaillait sur Wapping. La palette crémeuse et l’œil ironique et acceptant qu’il apporte à un moment moderne au bord de la Tamise traduisent le sentiment des chefs-d’œuvre de Manet Le Déjeuner sur l’Herbe et Olympia à Londres. Tout le plaisir des Français est transplanté dans l’Angleterre de Gladstone et de Disraeli.

Que savons-nous de Hiffernan en dehors de l’art de Whistler ? Née à Limerick en 1839, elle a 21 ans lorsqu’elle rencontre l’artiste dandifié. Elle n’avait pas beaucoup d’éducation formelle mais ses lectures étaient larges et ses opinions astucieuses, ont déclaré des contemporains : elle était peut-être une artiste en herbe ainsi qu’un modèle. Les trois peintures scandaleuses de célébrités que Whistler a faites de Hiffernan portant une longue robe blanche sont toutes réunies ici et elles peuvent être considérées comme une véritable collaboration. C’est le modelage comme art de la performance.

L'artiste dans son atelier, 1865-1866 et 1895, par Whistler.
Rencontre intime… L’artiste dans son atelier, 1865-66 et 1895, de Whistler. Photographie: The Art Institute of Chicago, Friends of American Art Collection

La robe d’un blanc pur, voyez-vous, est une plaisanterie. Il n’y a rien de virginal à propos de Hiffernan dans l’icône Symphony in White de Whistler de 1862, n ° 1. Elle se tient au-dessus de vous avec confiance, et Whistler fait en sorte que la robe soi-disant modeste suggère sa nudité en dessous. C’est parce qu’elle est debout sur un tapis en peau d’ours dont la fourrure douce conduit vos yeux vers le bord de la robe, pour imaginer ses pieds nus blottis dedans – une image traditionnelle de la sensualité dans la sculpture qui remonte aux images de la Renaissance du David triomphant avec son pied dans les cheveux de Goliath.

Le premier public du tableau n’était peut-être pas préparé à imaginer cela, mais il a été suffisamment choqué par les cheveux roux lâches et la manière détendue d’Hiffernan. Il affiche un amour trop prêt à dire son nom. Whistler parodie avec esprit les préraphaélites avec leurs « muses » et leurs allusions fétichistes au désir refoulé. Il aurait aussi bien pu écrire sur la toile : “Je couche avec elle.”

Purple and Rose: The Lange Leizen of the Six Marks, 1864, par Whistler à la Royal Academy.
Purple and Rose: The Lange Leizen of the Six Marks, 1864, par Whistler à la Royal Academy. Photographie: The John G Johnson Collection, Philadelphia Museum of Art

La deuxième Symphonie en blanc la montre dans une double image : elle pose élégamment contre une cheminée comme une décoration vivante pour la maison bourgeoise chic – ventilateur japonais et tout – pourtant nous voyons son visage détourné de nous, méditant de manière ambiguë dans le miroir de la cheminée. C’est un effet d’approfondissement que Whistler obtient du Rokeby Venus de Velázquez. Whistler et Hiffernan sont partis pour Madrid pour étudier Velázquez ensemble, mais ils ont été distraits lorsqu’ils ont trouvé un nid d’amour dans les Pyrénées.

Whistler regarde Hiffernan nu en studio dans une scène inachevée. Il la montre endormie et contemplant la porcelaine chinoise scintillante tout en posant dans un kimono. Il l’imagine comme une femme du « monde flottant ». Sa mère – comme dans Whistler’s Mother – le pressa de faire de Hiffernan une « honnête femme » : sa réponse ne fut pas de se marier mais de faire un testament dans lequel il lui laissa tout.

Au cas où elle mourrait avant lui, dans la quarantaine en 1886. L’histoire que raconte ce spectacle culmine cependant à Trouville en Normandie où ils séjournèrent avec Courbet à l’automne 1865. Manger des fruits de mer dans un hôtel à moitié vide, peindre sur le plage, écoutant Hiffernan chanter des chansons irlandaises au crépuscule – Courbet s’en souvenait comme d’un moment romantique. Cette partie de l’histoire ferait vraiment un super petit film, si François Truffaut était encore là pour le réaliser.

Bien précieux… Jo, la Belle Irlandaise de Gustave Courbet.
Bien précieux… Jo, la Belle Irlandaise de Gustave Courbet. Photographie : The Metropolitan Museum of Art, Collection HO Havemeyer, Legs de Mme HO Havemeyer

Courbet a aussi peint Hiffernan. Il a toujours gardé l’original avec lui, peignant des répliques à vendre. Mais laquelle des trois versions présentées est son bien le plus précieux ? Ce doit être Jo, la Belle Irlandaise du Nationalmuseum de Stockholm, avec sa passion nostalgique. Il y a des rumeurs selon lesquelles tout est allé plus loin : que Hiffernan aurait même pu être le modèle du tableau scandaleux de Courbet L’Origine du monde. Mais les conservateurs n’ont trouvé aucune preuve qu’elle était à Paris. D’ailleurs, Courbet a été frappée par ses cheveux roux. En tant que rouquine, je peux souligner qu’elle aurait également eu des poils pubiens roux, ce que n’avait pas le modèle de L’Origine du monde.

En fait, le Jo Hiffernan qui hante cette exposition n’est jamais objectivé, jamais un morceau de viande d’artiste. C’est une histoire d’amour étonnamment tendre qui donne également vie à l’un des moments les plus révolutionnaires de l’histoire de l’art, lorsque les toiles d’araignée de l’hypocrisie et de la prétention ont été balayées par la vie elle-même.

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