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Il n’y a qu’une poignée de films centenaires ou plus qui sont encore conservés, regardés et reconnus comme des chefs-d’œuvre. Quelques-uns des premiers jours du cinéma perdurent comme des jalons et des curiosités, mais les œuvres d’art cinématographique qui ont duré plus d’un siècle sont rares – “Un voyage sur la lune” de Georges Méliès, certains des premiers courts métrages de Chaplin et Keaton, et Robert de Wiene Le Cabinet du Dr. Caligari venir à l’esprit. FW Murnauc’est Nosferatus Se tient en bonne place dans cette petite fraternité et pour certains, les domine même tous. En 1924, le critique Béla Balázs écrivait que le film était imprégné “d’un brouillon froid de la fin du monde” et le cinéaste Werner Herzog, qui ferait sa propre version en 1979, l’appelait “le meilleur film allemand de tous les temps”.

Friedrich Wilhelm Murnau était tout simplement un génie, l’un des cinéastes les plus innovants et les plus doués sur le plan artistique de tous les temps. Nosferatu est pour beaucoup l’expression ultime de ses talents considérables, même si Le dernier rire (1924), Faust (1926), Lever du soleil (1927), et Tabou (1931) sont également considérés comme des chefs-d’œuvre. Ayant acquis sa première notoriété grâce à son travail avec le célèbre metteur en scène Max Reinhardt, Murnau a rapidement développé un style visuel incomparable et farouchement original qui a eu et continue d’avoir une grande influence. L’historienne du cinéma Lotte M. Eisner a qualifié Murnau de plus grand réalisateur que l’Allemagne ait jamais produit. Considérant que cela inclut Weine, GW Pabst, Ernst Lubitch, Fritz Lang, et plus tard Werner Herzog, Rainer Werner Fassbinder et Wim Wenders parmi beaucoup d’autres, c’est vraiment un éloge.

Bien que Murnau soit le nom le plus souvent associé à Nosferatus, comme pour tous les films, c’était vraiment un effort de collaboration. Un grand crédit revient également au scénariste Henrik Galeenqui a généreusement adapté le script (sans permission, plus à ce sujet plus tard) de Bram Stoker Draculaet producteur/directeur artistique/designer Albin Grau. Tous deux étaient des occultistes dévoués, Grau se déplaçant dans des cercles qui l’ont familiarisé avec les goûts d’Aleister Crowley. L’intention de Grau était de Nosferatus être le premier film véritablement occulte et a conçu les décors, les costumes et les accessoires pour refléter cela. Plusieurs des illustrations de production de Grau existent toujours et ont des corrélations individuelles dans le film fini. L’image clé, le look du comte vampire Orlok (Max Schreck), est clairement sorti de l’imagination d’Albin Grau.

Comme Murnau lui-même, Henrik Galeen avait travaillé dans la célèbre compagnie de théâtre Max Reinhardt, qui a prospéré pendant les années de la République de Weimar après la Première Guerre mondiale. La simplification par Galeen de l’intrigue du roman Dracula non seulement en forme Nosferatus mais a eu une influence surprenante sur les adaptations ultérieures, en particulier le film de Tod Browning de 1931, Hammer’s Horreur de Dracula (1958), et quelques éléments se sont même retrouvés dans l’adaptation de Francis Ford Coppola en 1992. En tant que spiritualiste dévoué, Galeen s’est accroché à la vision de Grau pour le projet et s’est concentré sur le mystérieux et le mythique dans son traitement. Le film comprend des éléments qui diffèrent grandement de la plupart des interprétations de Dracula, notamment une longue séquence de Knock (Alexandre Granach), Renfield dans la plupart des versions, poursuivi à travers la campagne et beaucoup moins mis l’accent sur le personnage de Van Helsing en faveur d’Ellen (Greta Schröder) revendiquant la victoire finale sur Orlok.

Un personnage un peu mystérieux dans la création de Nosferatus est l’acteur qui a joué le vampire, Max Schreck. Son nom inhabituel (le mot allemand pour “effrayer”) et, jusqu’à récemment, un manque de photographies de l’acteur sans maquillage ont conduit à des rumeurs et des mythes entourant l’acteur. Celles-ci allaient du plausible – qu’il s’agissait d’un pseudonyme utilisé par un acteur plus connu, à l’étrange – qu’il n’y avait pas de Max Schreck et que Murnau avait choisi un vrai vampire dans le rôle. En réalité, Max Schreck n’était pas seulement son vrai nom, mais il était un acteur de personnage généralement respecté dans la compagnie Reinhardt et a continué à apparaître dans des films, dont celui de Murnau. Les finances du Grand-Duc (1924), jusqu’à sa mort par arrêt cardiaque en 1936. Le maquillage de Schreck, très probablement créé par Albin Grau, est véritablement inspiré et iconique. Contrairement au look souvent reproduit de Lugosi, il ne serait pas répété avant l’adaptation télévisée de Tobe Hooper de Lot de Salem près de soixante ans plus tard. La représentation du vampire par Schreck aurait cependant une grande influence sur les performances des monstres de toutes sortes pendant des décennies, de Frankenstein à Freddy Krueger.

Nosferatus est mémorable pour de nombreuses raisons, mais la plus durable comprend plusieurs effets innovants intégrés à l’appareil photo et les images étonnamment qu’ils créent. Certains de ces effets visuels, tels que la forme primitive de stop motion utilisée tout au long du film, n’ont plus la capacité d’impressionner qu’ils faisaient autrefois. D’autres, comme l’utilisation de négatifs non développés intégrés au film pour donner l’apparence de l’entraîneur du comte Orlok conduisant à travers une forêt blanche fantomatique, ont toujours une efficacité inquiétante. Des variations sur cette technique ont été utilisées par pas moins que Stanley Kubrick dans la séquence stargate de 2001 : L’odyssée de l’espace (1968) et Martin Scorsese pour l’ouverture et la fermeture de son remake de Cap peur (1991). Plusieurs images restent aussi fraîches et troublantes qu’elles l’étaient il y a cent ans : la montée surnaturelle d’Orlok de son cercueil, les rats se déversant de la cale du navire, l’ombre des doigts griffus du vampire rampant sur les draps d’Ellen et saisissant son cœur. Ces images servent toutes les thèmes du film qui restent effrayants et d’une actualité choquante, même à ce jour.

Dans Nosferatus, le comte Orlok est une force de la nature, l’incarnation du destin, de la maladie et de la tombe elle-même. C’est un rat à taille humaine préoccupé uniquement par le sien et complètement désintéressé de savoir qui survivra ou ce qu’il pourrait détruire en cours de route. Comme l’a observé l’auteur Seigfried Kracauer, de nombreux films allemands de la période expressionniste parlent et mettent en évidence des tyrans. Dr. Caligari, Dr. Mabuse et Rotwang de Fritz Lang Métropole sont tous d’excellents exemples. Ici, Orlok représente sûrement le tyran humain dans un sens, mais plus encore, il est l’incarnation des dictateurs les plus vicieux et meurtriers de l’histoire : la guerre et la peste. Nosferatus est arrivé alors que les souvenirs de la guerre la plus destructrice jamais menée jusque-là et de la pandémie de grippe la plus dévastatrice de l’histoire moderne étaient encore frais.

Florence Stoker, la veuve de Dracula auteur Bram Stocker. Après la mort de son mari en 1912, la seule source de revenus fiable de Florence, bien que plutôt petite, était les droits au travail le plus célèbre de son mari. En avril 1922, elle commence à intenter une action en justice contre Prana Films (la société de production créée par Albin Grau) et les producteurs de Nosferatus. Cela s’est avéré être une affaire longue et compliquée, passant par un certain nombre de verdicts en sa faveur pour être portée en appel devant un tribunal supérieur.

Finalement, le verdict final a été que puisque Prana avait fait faillite, toutes les copies du film, y compris le négatif, devaient être détruites.

Nosferatus 1922

Selon l’historien du cinéma David J. Skal, Nosferatus était probablement la deuxième version cinématographique non autorisée du roman de Stoker, la première étant un film hongrois perdu de l’année précédente, et le deuxième film d’horreur non autorisé réalisé par Murnau. Le premier était une version de Dr. Jekyll et M. Intitulé caché Le Januskopf (La tête de Janus) avec Conrad Veidt de Le Cabinet du Dr. Caligari dans le rôle principal. Fait intéressant, Veidt était l’un des meilleurs choix d’Universal pour jouer Dracula dans leur version cinématographique autorisée dix ans plus tard, et Le Januskopf présenté dans un rôle secondaire en tant que majordome, l’homme qui serait finalement choisi, Bela Lugosi. Ce film, qui n’a jamais fait face à aucun litige de la part de la succession de Robert Louis Stevenson, est perdu dans le temps. Ironiquement, il semble que le litige de Florence Stoker et son insistance éventuelle sur la destruction du film l’ont peut-être évité de subir le même sort que Le Januskopf. Au lieu d’être exhibée en son temps et bientôt délaissée, Nosferatus a été copié, passé en contrebande et conservé comme un fruit défendu par les sociétés cinématographiques de l’époque qui le considéraient comme une œuvre importante de l’art cinématographique.

L’ombre de Nosferatus est longue et menaçante, ses vrilles atteignant et s’étirant comme les doigts fantomatiques du comte Orlok à travers la porte d’Ellen. Le spectre de son récit de peste peut être vu dans la figure de la mort dans Bergman’s Le septième sceau (1957) et de Corman Le Masque de la mort rouge (1964). Il a été brillamment refait par Werner Herzog en 1979, avec une autre nouvelle version à l’horizon (espérons-le) de Robert Eggers. L’un des films les plus intéressants tirés de l’original est l’étrange et sombrement drôle L’ombre du vampire (2000), un récit fictif de la fabrication de Nosferatus qui se délecte des rumeurs selon lesquelles Max Schreck était un vrai vampire.

À bien des égards, les vampires dans les films suivent deux lignes de descendance : l’une de l’incarnation hideuse de Nosferatus, et l’autre des vampires débonnaires et attrayants créés par le tour de Bela Lugosi en tant que Dracula. Cette dernière version a été l’image dominante pendant des décennies, mais l’incarnation la plus répulsive et animale est redevenue populaire plus récemment. Cette résurgence a commencé avec le remake de Herzog et celui de Tobe Hooper Lot de Salem, notamment dans la conception du vampire Barlow. Depuis lors, nous avons vu des reflets d’Orlok dans Reaper dans Lame II (2002), Marlow dans 30 jours de nuit (2007), Petyr dans Ce que nous faisons dans l’ombre (2014), et “The Angel” dans Mike Flanagan’s Messe de minuit (2021) parmi tant d’autres.

Si les thèmes de Nosferatus Cela nous semble trop familier aujourd’hui, c’est parce que, faisant partie de la condition humaine, ils sont toujours trop familiers. Comme c’était en 1922, c’est en 2022. Les factions politiques se battent, les guerres éclatent, les maladies se propagent. À tout moment, un tyran avide de pouvoir décide d’envahir une petite nation. Un minuscule organisme inconnu envahit une cellule humaine, se multiplie et, avant même que nous ne le sachions, il se propage à travers le monde, immobilisant même des civilisations puissantes et technologiquement avancées. Les deux sont avec nous depuis l’aube de l’humanité et, aussi horrible que cela puisse paraître, continueront probablement aussi longtemps que les humains existeront. Les tyrans monteront et tomberont, les factions se battront, les guerres feront rage et la peste décimera les populations. C’est pourquoi, après cent ans, Nosferatus non seulement fascine mais effraie. Le « brouillon froid » dont parlait Balázs qui sort de chaque cadre de Nosferatus comme un coup de vent de la tombe souffle encore.

Sources:

Hollywood Gothic: The Tangled Web of Dracula du roman à la scène à l’écran par David J. Skal

De Caligari à Hitler : Une histoire psychologique du cinéma allemand de Siegfried Kracauer

L’écran hanté : l’expressionnisme dans le cinéma allemand et l’influence de Max Reinhardt par Lotte H. Eisner


Dans Fiancée de Frankenstein, Dr. Pretorius, incarné par l’inimitable Ernest Thesiger, lève son verre et porte un toast à Henry Frankenstein de Colin Clive — « à un nouveau monde de Dieux et monstres.” Je vous invite à vous joindre à moi pour explorer ce monde, en me concentrant sur les films d’horreur depuis l’aube des films Universal Monster en 1931 jusqu’à l’effondrement du système des studios et la montée des nouveaux rebelles hollywoodiens à la fin des années 1960. Avec cette période comme objectif et des aventures occasionnelles au-delà, nous explorerons ce monde magnifique de l’horreur classique. Alors, je vous lève mon verre et vous invite à porter un toast avec moi.

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