Une sculpture romaine mise aux enchères aux États-Unis liée à un marchand en disgrâce | Sculpture

Un archéologue demande à une maison de vente aux enchères américaine de retirer une sculpture romaine monumentale de la vente, affirmant qu’il a des preuves photographiques de son lien direct avec un marchand impliqué dans le commerce illicite.

Le professeur Christos Tsirogiannis, dont les recherches universitaires portent sur les antiquités et les réseaux de trafic, a déclaré que Hindman Auctions à Chicago devrait annuler sa vente aux enchères de la tête de portrait d’Antisthène, le philosophe grec, prévue jeudi.

La tête en marbre, plus grande que nature à 45,7 cm de haut, date de la fin du Ier au début du IIe siècle après JC et devrait coûter entre 100 000 $ et 150 000 $ (80 000 £ à 120 000 £).

Tsirogiannis a trois photographies qui, selon lui, montrent la même pièce en possession du marchand d’antiquités britannique en disgrâce Robin Symes et de son défunt partenaire Christos Michaelides. La seule différence était que tout le nez manquait et avait depuis apparemment été réparé, a-t-il déclaré.

Les photographies faisaient partie des archives saisies par la police et détenues par les autorités grecques et italiennes.

En 2005, Symes a purgé une peine de prison pour avoir ignoré les ordonnances du tribunal concernant la vente d’une statue égyptienne de 3 millions de livres sterling, le juge rejetant son explication comme “une tromperie calculée”. En 2016, la police italienne et suisse a récupéré des statues de marbre et d’autres trésors volés en Italie, qui, selon eux, avaient été entreposés par Symes au port franc de Genève en Suisse. Symes n’a jamais fait face à aucune action des autorités en relation avec le transport et est resté hors de la vue du public.

Interrogé sur la vente et les réclamations de Tsirogiannis, Hindman Auctions a déclaré: “Comme c’est une procédure standard pour chacune de nos ventes, nous avons autorisé ce lot à la fois avec l’Art Loss Register et Interpol avant de le mettre aux enchères … Si des informations crédibles émergeaient, Ensuite, nous réévaluerions bien sûr la pièce et travaillerions pour la restituer à ses propriétaires légitimes.

Il a ajouté que la présence de photos de l’œuvre dans la maison de Symes et Michaelides “n’est pas en soi une preuve qu’elle appartenait ou était commercialisée par” Symes.

Tsirogiannis est professeur associé à l’Institut d’études avancées d’Aarhus et chef du groupe de travail sur le trafic illicite d’antiquités de la chaire Unesco sur les menaces pesant sur le patrimoine culturel et les activités liées au patrimoine culturel, Université ionienne, Grèce.

Grâce à ses recherches, il a obtenu un accès officiel à des dizaines de milliers d’images et d’autres documents d’archives saisis lors de descentes de police auprès d’individus impliqués dans le commerce illicite. En 15 ans, il a identifié près de 1 600 antiquités pillées dans des maisons de vente aux enchères, des musées, des galeries et des collections privées, et notifiées aux autorités. Il a joué un rôle majeur dans l’obtention du rapatriement de nombreuses antiquités dans leur pays d’origine.

Les récupérations comprennent un ancien cheval grec en bronze que Sotheby’s New York avait prévu de vendre en 2018, jusqu’à ce qu’il informe les autorités de ses liens avec Symes. La Grèce a revendiqué le cheval comme sa propriété nationale et, en 2020, Sotheby’s a perdu sa contestation judiciaire. Le ministre grec de la Culture a salué la décision du tribunal comme une victoire pour les pays cherchant à récupérer leurs antiquités.

Tsirogiannis a soutenu à plusieurs reprises que les maisons de vente aux enchères n’effectuent pas de vérifications adéquates auprès des autorités grecques et italiennes, et a approuvé leur incapacité à divulguer l’historique complet de la collection d’un objet.

Il est d’autant plus critique à l’égard de la vente Hindman qu’il a publié des détails sur cet objet et sa « véritable histoire de collectionneur » dans le Journal of Art Crime en 2013. Il a fait valoir que si la maison américaine avait simplement cherché en ligne sur la sculpture, elle aurait ont trouvé son article “librement disponible”.

Dans le texte, il écrit que la tête d’Antisthenes est apparue pour la première fois chez Sotheby’s New York en 1981, le nez usé. Il a dit qu’il a été offert “sans aucune information concernant son expéditeur ou son historique de collecte” et vendu pour 4 840 $. En 2013, après avoir contacté Sotheby’s pour obtenir des détails, il a reçu un e-mail indiquant : “Sotheby’s ne divulgue pas les noms des expéditeurs ou des acheteurs”.

Il a déclaré que la sculpture était réapparue chez Christie’s New York en 2012, dans le cadre d’une collection privée anonyme. “Dans le catalogue de la vente aux enchères, le nez apparaît entièrement restauré, mais Christie’s a omis de mentionner cette restauration dans [its] la description. Ils ont également omis de mentionner sa vente aux enchères chez Sotheby’s en 1981… La tête était estimée entre 100 000 et 150 000 dollars, mais est apparemment restée invendue. On pense qu’il a été vendu par Christie’s en après-vente.

Tsirogiannis a déclaré que si la provenance ou l’historique de propriété de Hindman inclut les ventes aux enchères de Sotheby’s et de Christie’s, il “exclut Symes-Michaelides – quelque chose que Christie’s n’a pas non plus fait en 2012”.

Il a dit qu’il n’y avait aucune trace de cette antiquité avant la vente de Sotheby’s en 1981, et qu’elle aurait pu provenir “de n’importe quel pays faisant partie de l’empire romain, compte tenu de la qualité et sachant combien l’Italie a été pillée”.

Il a informé les autorités américaines de cette affaire.

Sotheby’s a été approché pour commenter. Interrogé sur la tête de marbre, Christie’s a déclaré avoir “un processus rigoureux d’évaluation des biens culturels qui respecte les accords, lois et réglementations internationaux et nationaux”.

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